Tu placa base tiene una pero, ¿sabes qué es una tarjeta de red?

Tu placa base tiene una pero, ¿sabes qué es una tarjeta de red?

Rodrigo Alonso

Hoy en día, todas las placas base del mercado tienen una tarjeta de red integrada (por lo que su nombre ya ha perdido parte de su sentido), pero no siempre fue así. En este artículo te vamos a contar qué es una tarjeta de red, qué características tiene, y por si estás interesado también un poco de su historia.

Como decíamos, hoy en día ya no tiene mucho sentido llamar «tarjeta» a una tarjeta de red, pero en realidad tiene muchos otros nombres: placa de red, adaptador de red, adaptador LAN, interfaz de red, o sus términos en inglés Network Interface Card o Network Interface Controller (NIC). Lo llames como lo llames, vamos a ver qué es exactamente y qué es lo que hace.

¿Qué es una tarjeta de red?

Como ya supondrás, una tarjeta de red se llama así porque antaño eran unas tarjetas de expansión que servían para dotar a un PC de sobremesa de conectividad de red, añadiendo un puerto RJ-45 al que conectar un cable y poder conectarse a una LAN (red de área local) o WAN (red de área amplia). En otras palabras, es lo que permite conectar tu PC a Internet.

Tarjeta de red

Antes estas tarjetas eran precisamente tarjetas, y se conectaban al PC a través de un zócalo ISA, AGP y luego PCI, pero desde entonces comenzaron a integrarse directamente en las placas base del equipo, haciendo que ya hoy en día sean innecesarias como tarjeta de expansión. Con todo y con eso siguen utilizándose con interfaz PCI-Express, aunque casi todo su mercado está en el entorno profesional para servidores.

Ahora la controladora de red va integrada en el chipset de la placa base o implementada con un chip Ethernet dedicado como en algunas placas base de alta gama (por ejemplo, las famosas tarjetas de red Killer), con el conector o conectores RJ-45 integrados en los conectores de la parte trasera de la placa base.

Hoy en día todas las tarjetas de red utilizan un conector tipo RJ-45, también conocido como «socket 8P8C» donde se conecta el cable de red, pero las tarjetas de red más antiguas utilizaban conexiones BNC o incluso AUI. La enorme mayoría tienen dos LED indicadores de estado, el de la izquierda que si está encendido muestra que hay una conexión establecida, y el de la derecha -el que parpadea- para mostrar que hay actividad de red.

Tipos de tarjetas de red

Ya supondréis que hay como mínimo dos tipos de tarjetas de red, ¿verdad? Las integradas en la placa y las que son una tarjeta de expansión. Pues en realidad no es así, estas dos pertenecen al tipo «Ethernet» porque lo que define el tipo de tarjeta de red no es su factor de forma, sino su arquitectura.

Así, todo comienza con las tarjetas de red tipo Token Ring, actualmente ya en desuso. Es una arquitectura diseñada por IBM en los años 70 con una topología lógica en forma de anillo (de ahí su nombre) y con una técnica de acceso de paso de testigo usando un frame de 3 bytes llamado token, que es el que viaja alrededor del anillo. Esta topología utilizaba el estándar IEEE 802.5, pero fue sustituida hace tiempo por el estándar Ethernet.

Arquitectura Token Ring

El segundo tipo se llama ARCNET, que son las siglas del inglés Attached Resource Computer NETwork, una arquitectura de red local que utiliza la técnica de paso de testigo como Token Ring, pero en este caso su topología tiene forma de estrella. Al igual que Token Ring, está actualmente en desuso, utilizaba cable BNC giratorio, su velocidad máxima era de 2 Mbps y era un mero protocolo de área local, sin salida a WAN.

El tercer tipo es el Ethernet, que todos conocemos. Son muchas las tecnologías que utiliza este estándar, así que vamos a verlas:

TecnologíaVelocidad de transmisiónTipo de cableDistancia máximaTopología
10Base210 Mbit/sCoaxial185 mBus (Conector T)
10BaseT10 Mbit/sPar Trenzado100 mEstrella (Hub o Switch)
10BaseF10 Mbit/sFibra óptica2000 mEstrella (Hub o Switch)
100BaseT4100 Mbit/sPar Trenzado (categoría 3UTP)100 mEstrella. Half Duplex (hub) y Full Duplex (switch)
100BaseTX100 Mbit/sPar Trenzado (categoría 5UTP)100 mEstrella. Half Duplex (hub) y Full Duplex (switch)
100BaseFX100 Mbit/sFibra óptica2000 mNo permite el uso de hubs
1000BaseT1000 Mbit/s(categoría 5e ó 6UTP )100 mEstrella. Full Duplex (switch)
1000BaseSX1000 Mbit/sFibra óptica (multimodo)550 mEstrella. Full Duplex (switch)
1000BaseLX1000 Mbit/sFibra óptica (monomodo)5000 mEstrella. Full Duplex (switch)

Como podéis ver hay muchas distintas, si bien la que más se utiliza actualmente de cara al usuario doméstico es la 100BaseT, también conocida simplemente como Gigabit. En la actualidad también se está trabajando con tarjetas de red 10GbE e incluso superiores.

Finalmente, el cuarto tipo de tarjeta de red que hay es la WiFi, una tecnología que permite la interconexión inalámbrica de dispositivos, y este tipo de conexión necesita un punto de acceso de red inalámbrica para poder funcionar, generalmente el router. Existen tarjetas de red WiFi que se conectan al PC por USB, pero también las hay que se conectan como tarjeta de expansión.